Health Care Volunteer Vacation in Ecuador Opens A Volunteer’s Eyes

Rebecca (far left) working as a medical scribe for a doctor during the Health Care Volunteer Vacation

By Rebecca Lewinson

When I left Canada one week ago to work with The Tandana Foundation, I had no idea what to expect. I had different visions of what Ecuador would be like, and what the communities would be like, but nothing prepared me for the amount of learning, culture, and compassion that I would come to realize within the next week.

I have never met a community of people so proud of, and so rooted in their traditions as I have this week with The Tandana Foundation. During the first day, when we visited the Otavalango museum, we had the privilege of meeting several native Kichwa individuals who taught us not only about their traditions, but also the meanings behind some of them as well. Their wedding ceremonies not only involve traditions such as braiding the hair of the new groom to symbolize the wife caring for her husband, but the newlyweds also bathe one another in a mixture of water, roses, and stinging nettle, to symbolize not only the happy, “rosy” times of marriage, but also the painful, more difficult aspects as well.

Despite some of their funeral games bringing many of us to tears with laughter- an aspect of funerals mostly unknown to Western culture- their funeral games are also laced with compassion and support for the newly widowed individual, as the purpose behind many of these games is to allow the new widow/widower to laugh and enjoy themselves in a guilt-free way, and celebrate the life of their lost loved one.

The health care aspect of this trip was life-changing. Being a scribe, I was privileged to see and hear the encounters that the patients had with the Tandana physicians. Many of the people we saw had never been hospitalized, or even more surprising, had never seen a doctor before in their entire lives. Those who showed up to our clinic days were people who had made the choice to put a priority on their health. They took time off their work, or they took several hours to walk or travel to the clinic to be seen by a doctor for their ailments. It became obvious within the first day that the people we were seeing were not just patients. They were mothers, and fathers, and people who truly valued not only their traditions and culture, but also valued their families. Older individuals who had troubles were accompanied by their younger family members, who took time off just to ensure that their loved one got the health care that they needed and that they had a strong support system with them.

Being back in Canada now, I not only have a new value for our health system, but also for the privilege I had to take part in the Tandana Health Care Volunteer Vacation. It has opened my eyes to a new world, new cultures, and new perspectives on family, friends, and how others are treated. In this past week, I have seen first-hand how hard people will work to persevere, even in the hardest conditions. I have seen people who work all day, only to return home and work more to be able to support their families, and I have seen people who have very little donate as much as they can to the Tandana volunteers who came to help them. I have seen the value in sharing what little you may have, and even more so, by being able to participate with Tandana this week, I have seen Ecuador from a perspective that I never could have imagined.

Rebecca (far right) getting to know children at the clinic

Por Rebecca Lewinson

Cuando dejé Canadá hace una semana para trabajar con la Fundación Tandana, no tenía ni idea de que esperarme. Tenía diferentes visiones de cómo sería Ecuador, y de cómo serían las comunidades, pero nada me preparó para la cantidad de aprendizaje, cultura, y compasión que me rodearía durante la siguiente semana.

Nunca he conocido una comunidad de gente tan orgullosa de ella misma, y con tanto arraigo en sus tradiciones como lo he hecho esta semana con la Fundación Tandana. Durante el primer día, cuando visitamos el museo de Otavalango, tuvimos el privilegio de reunirnos con varios individuos nativos Kichwa quienes  no solo nos enseñaron sobre sus tradiciones, sino también nos explicaron sobre el significado tras ellas. Las ceremonias de matrimonio no solo involucran tradiciones como el trenzar el pelo del novio para simbolizar el cariño de la mujer por su marido, sino que los recién casados también se bañan en una mezcla de agua, rosas, e ortigas irritantes, para simbolizar no solo los momentos felices, rosas del matrimonio, sino también los dolorosos, los aspectos más difíciles a la vez.

A pesar de que algunos de sus juegos fúnebres nos llevaron a llorar de risa- una faceta de los funerales desconocido para la cultura occidental- sus juegos fúnebres también estaban teñidos de compasión y apoyo para el nuevo individuo viudo, pues el propósito detrás de muchos de estos juegos era permitir al viudo/viuda reír y que disfrutasen sin culpabilidad, y celebrar la vida de su ser querido perdido.

El aspecto de la sanidad de este viaje fue algo que cambia la vida. Siendo un copista, tuve el privilegio de ver y escuchar los encuentros que los pacientes tenían con los médicos de Tandana. Mucha de la gente que vimos jamás había sido hospitalizada, o algo incluso más sorprendente, jamás habían visto un doctor en su vida. Aquellos que vinieron a nuestros días de clínica eran gente que habían decido poner su salud como prioridad. Se ausentaron del trabajo, o tuvieron que caminar varios horas o viajar a la clínica para ver a un doctor por sus dolencias. Desde el primer día fue obvio que la gente que estábamos viendo no eran solo pacientes. Eran madres, y padres, y gente que de verdad valoraban tanto sus tradiciones y culturas como sus familias. Las personas más mayores con problemas iban acompañados por miembros más jóvenes de su familia, quienes prestaron su tiempo para asegurar que sus seres queridos obtuviesen los servicios sanitarios que necesitaban y que tuviesen un fuerte fuente de apoyo con ellos.

Estando ahora de vuelta en Canadá, no solo tengo otra concepción del valor de nuestro sistema sanitario, sino también del privilegio que tuve al formar parte de las Vacaciones de Voluntarios de Sanidad de Tandana. Me ha abierto los ojos a un nuevo mundo, nuevas culturas, y nuevas perspectivas sobre mi familia, amigos, y sobre cómo otros son tratados. En esta pasada semana, he visto de primera mano cuan duro trabaja la gente para perseverar, incluso en las condiciones más arduas. He visto gente que trabaja todo el día, para llegar a casa y trabajar más para lograr mantener a sus familias, y he visto a personas quienes teniendo muy poco, donan todo lo que pueden a los voluntarios de Tandana que vinieron a ayudarles. He visto los valores de compartir todo aquello que puedas tener, y aún más, por haber podido participar con Tandana esta semana, he visto Ecuador desde una perspectiva que nunca me podría haber imaginado.

Rebecca (izquierda) aprende sobre la vestimienta tradicional

Par Rebecca Lewinson

Quand, il y a une semaine, j’ai quitté le Canada pour travailler avec la fondation Tandana, je ne savais pas à quoi m’attendre. J’avais une certaine idée de ce que l’Equateur devait être mais, en réalité, rien ne m’avait préparé à ce que j’allais apprendre dans les prochaines semaines, ni à la compassion qui j’éprouverais alors.

Jamais, avant cette semaine passée avec la fondation Tandana,  je n’ai rencontré une communauté de personnes si fière et si attachée à ses traditions.  Le premier jour, alors que nous visitions le musée d’Otavalango, nous avons eu l’honneur de rencontrer plusieurs autochtones Quechuas qui nous ont parlé de leurs traditions et de leurs significations cachées.  Leurs cérémonies de mariage comprennent des traditions telles que le tressage des cheveux du jeune marié qui symbolise l’attention que porte la future femme pour son mari ou encore le bain matrimonial : les jeunes mariés se nettoient mutuellement dans une eau faite d’un mélange de roses et d’orties piquantes, symbole des bons moments que partage un couple mais aussi des moments difficiles.

Non seulement certains de leurs jeux funéraires nous firent pleurer de rire, un aspect des funérailles inconnu de la culture occidentale, mais ces jeux sont surtout emprunts de compassion et ont pour but d’aider la personne nouvellement veuve. En effet, la vocation de la plupart de ces jeux est de permettre à la veuve ou au veuf de rire et de s’amuser sans culpabilité, tout en honorant la vie de leur personne qui les a quittés.

L’aspect sanitaire de ce voyage a été bouleversant. Etant scribe, j’ai eu la chance d’assister aux rencontres entre les patients et les médecins qui travaillent pour Tandana. Beaucoup de personnes n’avaient jamais été hospitalisées de leur vie, ni même auscultées par un médecin. Ceux qui se sont rendus à nos consultations ont pris la décision de faire de leur santé une priorité. Ils ont pris des congés, ont parfois marché plusieurs heures pour pouvoir venir et être vu par un docteur. Cela m’a paru évident, dès le premier jour, que ces personnes n’étaient pas juste des patients mais des mères, des pères et des personnes qui ont confiance en leurs traditions mais qui chérissent aussi leur famille. Les personnes les plus âgées étaient accompagnées par les membres de la famille les plus jeunes. Ces derniers ont pris le temps de s’assurer que les personnes qu’ils aiment reçoivent les soins nécessaires et qu’ils bénéficient d’un système solide d’aide.

De retour au Canada, je porte un regard nouveau sur notre système de santé et je suis reconnaissant  d’avoir eu la chance de participer à cette mission bénévole. J’ai découvert une nouvelle culture et cela a changé le regard que je porte sur ma famille, mes amis et comment on traite les autres. Lors de cette semaine j’ai vu de mes yeux la persévérance et l’endurance de beaucoup de personnes. J’ai vu des personnes qui travaillent toute la journée, et qui, après être rentrées à la maison, travaillent encore plus, de manière à pouvoir aider leur famille. J’ai vu des personnes qui ont si peu et qui donnent autant qu’il leur est possible à la fondation Tandana, qui est pourtant là pour les aider, eux.  J’ai compris l’intérêt de partager, même si c’est peu, mais surtout, en ayant participé à une des missions de Tandana, j’ai découvert l’Equateur d’une manière que je n’aurais jamais soupçonné.

Rebecca (à gauche) avec une nouvelle amie

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